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El mercado mundial de fertilizantes

Fertilizantes esenciales mantienen la demanda


El efecto destructor del coronavirus, que se ha extendido por todo el mundo, hasta ahora ha tenido un impacto limitado en la industria de los fertilizantes. Sin embargo, los efectos completos de la pandemia mundial están comenzando a apreciarse en algunos sectores debido, principalmente, a problemas de flujo de caja causados ​​por la demanda y la descomposición de cultivos, como frutas y verduras.

China, después de haber sido el epicentro de la pandemia, está comenzando a volver a la normalidad y las tasas de producción han aumentado para todos los fertilizantes. El país es el mayor consumidor de fertilizantes del mundo, con un consumo promedio de cerca de 50 millones de toneladas al año. También es un exportador clave de urea.

Cuando comenzó el bloqueo en China, el impacto fue enorme en términos de recortes en la producción debido a la escasez de mano de obra. Los problemas con el transporte, tanto por ferrocarril como por carretera y por mar, también tuvieron un gran impacto arriba y abajo de la cadena de fertilizantes, lo que provocó la acumulación de inventarios.

El mayor impacto para China fue sobre el ácido fosfórico que se usa para producir fosfato. Las instalaciones de fertilizantes en la provincia de Hubei representan hasta un tercio de la capacidad total del país. Debido a esto, China pasó de ser el mayor exportador de fosfato de amonio (DAP) a un importador neto.

Pero a medida que China comenzó a salir del bloqueo, el flujo de todos los fertilizantes se recuperó rápidamente.

La urea se vio menos afectada en China, con la provincia de Hubei solo representando alrededor del 3% de la capacidad total de China.

A medida que la pandemia se extendió por el mundo, muchos países comenzaron a sentir el impacto total del virus en un momento en que la aplicación de fertilizantes estaba en un nivel estacional, particularmente en el hemisferio norte.

De hecho, durante marzo, la demanda de todos los fertilizantes fue normal y el valor de las materias primas y nutrientes se mantuvo estable y en algunos casos aumentó.

Hubo presión sobre los precios en abril y mayo, pero el sector de fertilizantes ciertamente no experimentó las fuertes y dramáticas caídas de precios observadas en mercados relacionados como el gas, el petróleo y los productos petroquímicos.

En junio, el sentimiento cambió y los precios aumentaron.

A medida que el virus avanzaba por el mundo, los sectores agrícola e industrial aprendieron de la experiencia de China y muchos recibieron apoyos del gobierno. El transporte de fertilizantes a través de las fronteras europeas continuó pero con medidas estrictas para proteger a los conductores de camiones y a la fuerza laboral.

Francia, que es el mayor usuario de fertilizantes en Europa, se movió durante los meses de primavera sin un gran impacto en la oferta o la demanda. Aunque están surgiendo problemas de flujo de caja para algunos agricultores y problemas climáticos han dañado los cultivos.

Alemania también ha tenido problemas con los cultivos, en gran parte debido al coronavirus. El cierre de cafeterías, bares y restaurantes que consumen grandes cantidades de papas fritas ha llevado a una caída del 60% en la demanda de papas, por ejemplo.

Al igual que en Europa, la pandemia se está desatando en América Latina justo cuando la temporada de fertilizantes está en pleno apogeo. La demanda en las últimas semanas ha sido motivante en América Latina, con grandes volúmenes de fertilizantes que se trasladan a Brasil y Argentina.

Al sector de los fertilizantes le fue mejor durante la pandemia mundial, en comparación con los sectores petroquímico y energético, en términos de producción. Los fabricantes de fertilizantes se han beneficiado de los bajos costos de energía, lo que significa que incluso los pequeños productores han continuado operando, y los mercados no han sentido ninguna falta de disponibilidad.

La preocupación por el aumento de la capacidad de producción de fertilizantes que se pondría en marcha en 2020 ha desaparecido. Estos proyectos se han retrasado hasta 2021 debido al hecho de que la salud y la seguridad de los trabajadores es primordial.

Los debates sobre el impacto de OMI 2020 y Brexit en el mercado de fertilizantes han sido prácticamente eliminados por el coronavirus.

El potencial de un fuerte aumento en los precios del combustible búnker debido a las regulaciones de la OMI 2020 no se ha dado debido a la dramática caída en los precios del combustible.

Parece que no ha habido una destrucción seria de la demanda en todo el sector de los fertilizantes a nivel mundial desde que se confirmó el primer caso del virus fuera de China el 13 de enero de 2020. La mayor parte de los productores, cooperativas, mayoristas y agricultores, siguen operando como de costumbre.

Pero las perspectivas siguen siendo inciertas, con muchas conversaciones y preocupaciones acerca de una segunda ola y lo que esto podría significar para las economías ya en quiebra.

Las fluctuaciones monetarias, los disturbios políticos y los enormes niveles de desempleo en los países desarrollados y en desarrollo tendrán inevitablemente un impacto en los meses y años venideros.

Independientemente de todos estos factores, el mundo todavía necesita alimentación. Y teniendo en cuenta que hasta el 50% de los alimentos que comemos no estarían disponibles sin fertilizantes, esta es una industria que seguirá siendo sólida y seguirá siendo considerada esencial.

Julia Meehan
Fertilizantes, ICIS